Newsom revierte las restricciones de sequía de California después de las tormentas

DUNNIGAN, California —

Inmediatamente después de uno de los inviernos más húmedos registrados en California, el gobernador Gavin Newsom anunció el viernes que eliminará algunas de las restricciones de sequía más severas del estado y aumentará drásticamente los suministros de agua para las agencias que atienden a 27 millones de personas.

Entre los artículos rescindidos está el llamado de Newsom para una reducción voluntaria del 15% en el uso del agua, emitido en medio de condiciones secas en julio de 2021. Declaró una emergencia por sequía en todo el estado en octubre.

El gobernador también rescindió una orden de marzo de 2022 que requería que los proveedores de agua urbanos activaran el Nivel 2 de sus planes de contingencia de escasez de agua, lo que indica una escasez del 20 % e impulsa mayores acciones de conservación.

Newsom hizo el anuncio en un rancho en las verdes colinas de Dunnigan en el condado de Yolo, al norte de Sacramento, donde los agricultores de arroz y almendras estaban celebrando el invierno húmedo y han podido recargar algunos suministros de agua subterránea esta temporada para los cultivos.

Pero Newsom no llegó a declarar que la sequía había terminado, diciendo que algunas partes de su orden de emergencia por sequía siguen siendo importantes a medida que California se adapta a los patrones climáticos volátiles y la posibilidad inminente de otro largo período de sequía.

“Nos corresponde continuar manteniendo nuestra vigilancia y mantener algunas disposiciones de la orden ejecutiva para permitir un seguimiento rápido de los proyectos de reposición de aguas subterráneas, captura de aguas pluviales y programas de reciclaje aquí en el estado de California”, dijo.

Se mantendrán las disposiciones sobre el uso derrochador, incluidas las prohibiciones de regar el césped dentro de las 48 horas posteriores a la lluvia y el uso de mangueras sin boquillas de cierre. La prohibición de regar césped no funcional en propiedades comerciales e industriales tampoco ha cambiado.

El notable cambio se produce después de que los tres años más secos registrados en California dejaran los embalses drenados y los suministros de agua se redujeran drásticamente.

Una serie de tormentas torrenciales a principios de este año ayudó a aliviar algunas de las condiciones de sequía más extremas en el estado, llenando ríos y embalses y generando una capa de nieve casi récord en Sierra Nevada.

Frank Ferriera saca un puñado de agua dulce de una gran tubería abierta en su granja en Visalia, California. El invierno húmedo de este año recargó las tierras de cultivo y los pozos.

(Brian van der Brug / Los Ángeles Times)

Las agencias estatales de agua, que se preparaban para recibir solo el 35 % de los suministros solicitados del Proyecto Estatal de Agua este año, ahora recibirán el 75 %, dijeron funcionarios del Departamento de Recursos Hídricos. El Proyecto de Agua del Estado es una vasta red de embalses, canales y represas que actúa como un componente importante del sistema de agua de California.

“Hemos podido hacer esto gracias a la serie de tormentas de invierno que realmente han proporcionado flujos sólidos en todo el sistema”, dijo John Yarbrough, subdirector adjunto de DWR.

Con una asignación del 35%, la agencia habría entregado alrededor de 1,4 millones de acres-pie de agua a sus 29 agencias miembro, dijo Yarbrough. El aumento “más que duplicará esa cantidad” a alrededor de 3,1 millones de acres-pie. Un acre-pie es aproximadamente 326,000 galones.

La asignación podría aumentar aún más en abril, dijo Yarbrough. Sin embargo, él y otros funcionarios enfatizaron que la proclamación de emergencia del gobernador se estaba modificando, no eliminando.

“Lo estamos modificando en lugar de eliminarlo porque, en primer lugar, hay partes del estado que continúan experimentando una grave escasez de agua”, dijo el secretario de Recursos Naturales de California, Wade Crowfoot. Eso incluye la cuenca de Klamath en el extremo norte de California y partes del sur de California que dependen del río Colorado, dijo.

“También mantenemos pero modificamos la proclamación porque hay continuos impactos de emergencia y condiciones de sequía en todo el estado, incluidas… comunidades y hogares que carecen de agua potable que sale de sus grifos”, dijo Crowfoot.

Aún así, el cambio fue una buena noticia después de tres años agotadores y completamente secos que causaron devastación en las vidas y negocios de millones de californianos.

En 2022, los recortes significativos en las entregas de agua hicieron que las tierras de cultivo irrigadas se redujeran en 752 000 acres, lo que redujo los ingresos de los cultivos en $1700 millones y costó aproximadamente 12 000 empleos agrícolas.

La cantidad de pozos secos se disparó, particularmente en el Valle Central, ya que los agricultores continuaron extrayendo suministros del suelo para compensar las asignaciones reducidas, a menudo dejando a los residentes más vulnerables del estado con poca agua e incluso menos recursos.

Las áreas urbanas también vieron restricciones de agua sin precedentes que llevaron a límites de riego al aire libre de uno y dos días a la semana para 7 millones de personas en el sur de California, entre otras reglas.

El gran mayorista de agua de la región, el Distrito Metropolitano de Agua del Sur de California, levantó algunas de sus restricciones la semana pasada, sin embargo, es posible que los proveedores locales de agua aún tengan regulaciones vigentes.

Los funcionarios de la administración de Newsom dijeron que las disposiciones centradas en el suministro de agua subterránea también permanecerán vigentes, incluidas aquellas que permiten al estado ayudar a las comunidades con pozos secos y responder a emergencias según sea necesario.

Las disposiciones reflejan que “seguimos teniendo una sequía de aguas subterráneas, un déficit de aguas subterráneas”, dijo Joaquín Esquivel, presidente de la Junta Estatal de Control de Recursos Hídricos.

A pesar del excedente de agua superficial, los déficits de agua subterránea no se remediarán con un solo año húmedo, dijo.

Crowfoot dijo que eliminar la reducción voluntaria del 15% es parte de un objetivo más amplio para alejarse de los objetivos numéricos y centrarse en un “enfoque más duradero” para hacer de la conservación una forma de vida.

“Ya no se trata de volver a la normalidad, es realmente ajustarse a una nueva normalidad, y eso es intensificar los extremos”, dijo Crowfoot. Dijo que no declararía el fin de la sequía.

“Si declaramos que la sequía terminó y eliminamos las provisiones de emergencia, no podríamos brindar apoyo de manera rápida y efectiva donde aún existen esas condiciones”, dijo, como proporcionar suministros de agua embotellada a las comunidades cuyos pozos se han secado.

Las tormentas recientes ejemplificaron este comportamiento de “latigazo climático”, o cambios entre la humedad extrema y la sequedad, que incluyeron tormentas de nieve mortales en las montañas de San Bernardino e inundaciones devastadoras en el condado de Monterey y el Valle Central.

Las inundaciones, provocadas en muchos lugares por rupturas de diques, pusieron de relieve la infraestructura envejecida del estado y generaron críticas de las comunidades que quedaron en peligro.

Los ríos crecidos en el delta del río Sacramento-San Joaquín, Los Ángeles y otras partes del estado este invierno también generaron críticas sobre la capacidad de California para capturar aguas pluviales a nivel estatal y local, y para administrar adecuadamente los flujos para los humanos y el medio ambiente.

Los administradores del agua dijeron que están trabajando para aumentar la capacidad del estado para capturar y almacenar agua y modernizar la infraestructura bajo la Estrategia del gobernador para una California más cálida y seca, presentada en agosto pasado. Esos esfuerzos incluyen movimientos recientes para desviar más de 600,000 acres-pie de agua del río San Joaquín crecido para ayudar a reponer las cuencas de agua subterránea en el Valle Central.

“Paso a un segundo plano ante ningún gobernador de los Estados Unidos de América en términos de mi administración y pasión por el medio ambiente”, dijo Newsom. “Pero tenemos la responsabilidad mutua de reconocer también la naturaleza del cambio. Las cosas no son estáticas. No son como eran hace 20, 30, 40 años, y tenemos que ser más ágiles y más flexibles”.

Los funcionarios estatales también reconocieron que la otra fuente principal del sur de California, el río Colorado, permanece en condiciones desesperadas.

El río es un salvavidas de agua que abastece a unos 40 millones de personas, pero la sequía y el uso excesivo han dejado sus embalses peligrosamente bajos, y los administradores del agua advierten que el lago Mead pronto podría caer por debajo de su válvula de entrada más baja y cortar efectivamente los suministros para el oeste americano.

Los funcionarios federales ordenaron a California y a otros seis estados que reduzcan drásticamente el uso de ese río, pero hasta el momento no se ha llegado a ningún acuerdo.

Mientras tanto, California ha recibido una recompensa como ninguna en la memoria reciente.

Casi el 65% del estado ya no sufre sequía, según muestra el Monitor de sequía de EE. UU. Hace solo tres meses, casi el 100% del estado estaba sumido en algún tipo de sequía.

Para el viernes, la capa de nieve en todo el estado era del 228 % de lo normal para la fecha. La capa de nieve en el sur de la Sierra fue del 286% de lo normal, un récord histórico.

Los dos embalses más grandes de California, el lago Shasta y el lago Oroville, estaban al 78 % y al 82 % de su capacidad, respectivamente.

“Es un hito”, dijo Newsom. “No estamos completamente fuera de peligro, pero ninguno de nosotros podría haber imaginado hace unos meses que estaríamos donde estamos hoy”.

Otro sistema de tormentas podría arrojar más lluvia y nieve en el estado a principios de la próxima semana, dijeron los meteorólogos.

El escritor del personal del Times, Ian James, contribuyó a este informe.

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